miércoles, 1 de octubre de 2008

El Periodo Devónico

Introducción
El período Devónico es el periodo de la pre-historia de nuestro planeta que se remonta a entre 407 a 362 millones de años. El periodo se divide en inferior, medio y superior. Es el cuarto período de la Era Paleozoica, era en la cual la vida en nuestro planeta tierra aumento significativamente. El nombre de este periodo proviene de la ciudad de Devon en Inglaterra, donde primero se estudiaron las capas de rocas pertenecientes a este período. Estas capas se componían de rocas rojizas y las mismas fueron el resultado del choque entre América del Norte y Europa. En términos de geología, el planeta de aquella época era muy distinto al de hoy día. Solo existían dos masas de tierra importantes. Una era el continente de Gondwana, compuesto por América del Sur, África, Australia, India y Antártica. La otra era Laurasia o Eurasia, compuesta par lo hoy día es América del Norte, Europa y gran parte de Asia. Muchas de las zonas de estas masas de tierra estaban cubiertas por agua.
Vida en los Océanos
El periodo Devónico es también conocido como la “Edad de los Peces”, debido a que existían en los océanos una gran variedad de peces. La mayoría eran peces placodermos, los cuales eran muy extraños y peligrosos. Eran peces acorazados, con la parte del frente del cuerpo cubierto por placas de huesos y cabezas grandes. Tenían grandes mandíbulas y un tipo de dientes muy afilados. Originalmente estos peces se alimentaban de moluscos y otros invertebrados, pero con el tiempo se fueron convirtiendo en animales feroces y de gran tamaño. Además de los placodermos, los cuales fueron desapareciendo poco a poco, existían otros tipos de peces los cuales se pueden clasificar en dos grupos. El primero, era el grupo de los cartilaginosos, una especie de peces que no tiene huesos, ya que su esqueleto está compuesto de cartílago. Estos peces si tenían columna vertebral. De estos peces evolucionaron los tiburones, las rayas y las quimeras. El segundo grupo era el de los peces con huesos, cubiertos de escamas, aletas y dientes afilados. Estos peces evolucionaron a la mayoría de los peces de hoy día.
Estos peces con aletas lobuladas y pulmones fueron tenían un tipo de patas las cuales utilizaban para moverse en aguas llanas y hasta en la tierra. De ellos evolucionaron los primeros anfibios, los cuales respiraban por los pulmones y vivían la mayoría del tiempo en el agua. Además, otras especies dieron paso a los vertebrados de cuatro patas que han vivido en nuestra tierra por millones de años, incluyendo a los dinosaurios y a los mamíferos.
En las aguas también vivían algas, lirios de mar y había gran abundancia de arrecifes de coral. También había en el fondo gusanos, trilobites, moluscos y crustáceos.
Vida en la tierra
Durante el periodo Devónico las plantas y los animales comenzaron a extenderse por la tierra. Las plantas comenzaron a propagarse en zonas que no eran los mares o manglares y se desarrollaron nuevos tipos de plantas que podían sobrevivir en tierras secas. Estas nuevas especies eran plantas vasculares, con tallos centrales fuertes y ramas laterales. Algunas de estas plantas llegaron a alcanzar hasta 100 pies de altura. En este periodo también aparecieron los helechos y las plantas con semillas. La aparición de todas estas nuevas especies dio lugar a que se formaran inmensos bosques y junglas, las cuales servían de hábitat para las nuevas especies de animales y plantas. Además de los anfibios, se desarrollan los primeros artrópodos, tales como las arañas y los escorpiones y también insectos y ciempiés.
Extinción masiva
Al final del periodo Devónico ocurrió una extinción masiva de las especies vivientes, especialmente de las que vivían en los mares. La mayoría de las criaturas marinas, más del 70%, desaparecieron de repente. Las extensas comunidades de arrecifes de coral también desaparecieron. Existen varias teorías que intentan explicar el por qué de esta crisis. La primera, explica que pudo haber sido causada por un enfriamiento global que surge cuando re aparecen los glaciares en Gondwana. Otra teoría, se basa en una disminución de los niveles de dióxido de carbono como consecuencia de la forestación de la tierra. Una última teoría responsabiliza al impacto de un asteroide en nuestro planeta.
Al periodo Devónico le siguen los últimos dos periodos de la Era Paleozoica. Estos son el Carbonífero, de 361 a 290 millones de años y el Pérmico, de 289 a 246 millones de años.